Το καράτε αναπτύχθηκε σαν πολεμική τέχνη στο Βασίλειο Ryukyu της Ιαπωνίας. Μεταφέρθηκε στην κεντρική Ιαπωνία στις αρχές του 20ου αιώνα σε μία περίοδο πολιτισμικών ανταλλαγών μεταξύ των κινέζων και των Ιαπώνων.

Το 1922 το Ιαπωνικό υπουργείο μάθησης κάλεσε τον Gichin Fukanoshi στο Τόκυο για να κάνει μία επίδειξη καράτε.

Το 1924 έγινε το πανεπιστήμιο Keio ίδρυσε τον πρώτο πανεπιστημιακό σύλλογος καράτε στην ιστορία

Το 1932 το καράτε είχε διαδοθεί σε πολλά πανεπιστήμια στην Ιαπωνία και το όνομά του άλλαξε από «Κινέζικο χέρι» ή “χέρι των tang” (από την κινέζικη δυναστεία των Tang) σε «άδειο χέρι». Και των δύο η προφορά ήταν καράτε.

Μετά τον Δεύτερο Παγκόσμιο πόλεμο η Okinawa έγινε ένας σημαντικός στρατιωτικός σταθμός των Ηνωμένων Εθνών και το καράτε έγινε δημοφιλές στους ξένους που βρίσκονταν εκεί, έτσι σιγά σιγά έγινε γνωστό σε όλο τον κόσμο.